Coup de projecteur sur l'affaire des terres cuites du XVIe siècle volées dans le Valdarno en 1905 et aujourd'hui aux États-Unis


Le Cleveland Museum of Art possède dans sa collection une terre cuite vernissée de Benedetto Buglioni, volée dans une chapelle du Valdarno en 1904. La pression monte pour que l'œuvre soit restituée à l'Italie.

Le cas de la Vierge à l’Enfant avec les Saints de Benedetto Buglioni (Florence, 1461 - 1521) du Cleveland Museum of Art est à nouveau discuté, après qu’un groupe de parlementaires ait porté l’affaire devant le Parlement à l’été 2020 (nous en avions parlé dans un article dédié). Il s’agit d’une belle terre cuite vernissée qui, au moins depuis 1749, décorait un tabernacle à Ponte agli Stolli, un placide village immergé dans les bois du Valdarno, le long de la route reliant Figline Valdarno (dont il est un hameau) à Greve in Chianti. Puis, en 1905, elle a été volée: les auteurs présumés du vol ont été jugés en 1906, mais les traces de l’œuvre ont été perdues.

Cependant, en 1921, un financier et philanthrope américain, Jeptha Homer Wade II, en fait don au Cleveland Museum of Art après l’avoir acheté, la même année, à la Galerie George Petit à Paris par l’intermédiaire de P.W. French & Co. L’œuvre avait auparavant appartenu à l’antiquaire allemand Raoul Heilbronner, à qui le gouvernement français l’avait confisquée pendant la Première Guerre mondiale. Aujourd’hui, l’œuvre de Benedetto Buglioni figure, sous le code 87709[1], dans la base de données des biens culturels illégalement volés de l’Unité de protection du patrimoine culturel des Carabiniers: la terre cuite vernissée est répertoriée avec une ancienne photo en noir et blanc, sur laquelle elle est clairement reconnaissable.

Benedetto Buglioni, Vierge à l'enfant avec les saints François et Jean Gualbert (vers 1510-1520 ; terre cuite polychrome vernissée et émaillée, 174 x 96 x 27 cm ; Cleveland, Cleveland Museum of Art)
Benedetto Buglioni, Vierge à l’enfant avec les saints François et Jean Gualbert (vers 1510-1520 ; terre cuite vernissée polychrome, 174 x 96 x 27 cm ; Cleveland, Cleveland Museum of Art)
L'image historique de l'unité de protection du patrimoine culturel des carabiniers L’
image historique de l’unité de protection du patrimoine culturel des carabiniers

L’affaire est redevenue d’actualité après les déclarations de la sénatrice Margherita Corrado (aujourd’hui au sein du groupe mixte), qui avait adressé en 2020 une question parlementaire au ministre de la culture Dario Franceschini avec huit autres collègues. La question est toujours ouverte, mais aucune réponse n’a été reçue de la part du ministre. La question de juillet 2020, il y a maintenant presque deux ans, est restée sans réponse“, a déclaré M. Corrado, ”mais le dossier, même s’il est “froid”, n’est pas clos et beaucoup pourrait encore être fait pour faire la lumière sur un événement (le vol du 11 mai 1905) qui est resté très présent dans la conscience de la communauté locale“. Des morceaux d’histoire et de mémoire arrachés au corps vivant du pays que la diplomatie culturelle italienne, justement vantée, ne revendique pas avec la détermination nécessaire. Heureusement, la presse locale (Valdarnopost.it) n’oublie pas... ”.

Mais cette fois-ci, beaucoup parlent aussi de l’affaire aux Etats-Unis. La chaîne News 5 de Cleveland, qui fait partie du réseau ABC, a consacré un reportage à l’affaire. Il a été emporté illégalement, on ne peut pas le nier", a déclaré à News 5 l’historien de l’art italien Victor Veronesi. “Il est impossible de ne pas dire que cette œuvre est celle de Ponte agli Stolli. C’était le cœur de Ponte agli Stolli”. Le journal nie cependant que l’œuvre de Cleveland soit la même que celle de la photo des carabiniers: “En regardant de plus près les deux œuvres, on s’aperçoit qu’elles sont très semblables, mais qu’elles ne sont pas les mêmes. Par exemple, le visage de la Madone regarde l’Enfant dans la sculpture exposée [à Cleveland], alors qu’il est beaucoup plus éloigné sur les photographies historiques”. Bien entendu, la simple comparaison des photographies n’est pas une condition suffisante pour exclure qu’il s’agit de la même œuvre, étant donné la très mauvaise qualité de l’image historique, très granuleuse et avec de forts contrastes qui donnent l’impression que le regard de la Vierge est ailleurs. En outre, il n’est pas exclu que l’œuvre ait été modifiée ultérieurement, comme le suppose Veronesi, qui conclut en affirmant que le vol de l’œuvre “est et reste une grande perte pour la population de Ponte agli Stolli”.

Le sénateur Corrado demande maintenant que l’on travaille à la restitution de l’œuvre: une impulsion pourrait venir de la communauté du Valdarno, qui verrait la restitution d’une œuvre importante du territoire. Entre-temps, le Cleveland Museum of Art n’a fait aucun commentaire, comme c’est le cas lorsqu’il n’y a pas de demande officielle et que des discussions sont en cours. Toutefois, s’il est confirmé que l’œuvre de Cleveland est bien celle qui a été volée en 1905 et qu’une demande de restitution au musée est formulée, l’institution coopérera: ce ne serait pas la première fois que le Cleveland Museum of Art restitue une œuvre à l’Italie. En effet, en 2008 déjà, l’institut avait restitué 14 pièces volées entre 1975 et 1996, tandis qu’en 2017, il a rendu à l’Italie un portrait en marbre de l’époque romaine qui avait été volé dans la région de Naples.

Coup de projecteur sur l'affaire des terres cuites du XVIe siècle volées dans le Valdarno en 1905 et aujourd'hui aux États-Unis
Coup de projecteur sur l'affaire des terres cuites du XVIe siècle volées dans le Valdarno en 1905 et aujourd'hui aux États-Unis


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